In gesprek met Bert Belder


Oprichter van Strongloop en klant bij House of Einstein

“Als kind heb ik mezelf programmeren aangeleerd.”

Hoe gaat een jonge, Nederlandse ondernemer gekleed in Silicon Valley? Wij vroegen het Bert Belder (30), oprichter van Strongloop. “In Amsterdam ben ik een nobody, maar in Silicon Valley spreken mensen me continu aan”.

StrongLoop vindt zijn oorsprong in Amsterdam, maar is inmiddels gevestigd in Silicon Valley, het mekka van ICT-start-ups. Het bedrijf is gefinancierd door twee Amerikaanse venture capital fondsen en telt meer dan 30 werknemers. Als CTO is Bert verantwoordelijk voor de technische ontwikkeling en stuurt hij het team van programmeurs aan. In januari verhuisde hij definitief van Amsterdam naar San Francisco. Wij spraken hem nog net op tijd. “Silicon Valley is echt niet alleen maar leuk”.

Je functie op LinkedIn staat omschreven als Node.js core developer. Help us out!

“Ja ik weet het, mijn titel is onbegrijpelijk voor alle niet-programmeurs. Aan de bar noem ik mezelf software ontwikkelaar. Mijn bedrijf Strongloop is een zeer gespecialiseerd software platform voor apps en internet of things. Wij maken als het ware het gereedschap voor bouwvakkers. De stukjes software voor programmeurs. We zijn dus bezig met de meest hardcore techniek. Dat maakt het moeilijk om uit te leggen wat we precies doen.”

Hoe ben je in die hardcore techniek terechtgekomen?

“Als kind heb ik mezelf programmeren aangeleerd. Toch dacht ik dat ik geen programmeur wilde worden en ben ik Technische Bestuurskunde gaan studeren in Delft. Het programmeren deed ik ernaast om wat geld bij te verdienen. Zo ben ik betrokken geraakt bij start-ups, die wereld fascineerde me wel. Van 2005 tot 2009 was ik onderdeel van de start-up Cloud9. Op dat moment kwam Node uit, een nieuw open source softwareproject. Omdat wij er niet alles mee konden wat we wilden, zijn we zelf iets gaan ontwikkelen. Uiteindelijk is dat de start geweest van Strongloop. Strongloop biedt nu tooling voor grote bedrijven zoals banken en retailers. Wij houden ons bezig met de ontwikkeling van hun apps en software.”

Hoe ben je in Amerika terechtgekomen?

“Eigenlijk door geluk en toeval. Bij Cloud9 werkte ik met een jongen uit Amerika die al een flink netwerk had en ervaring met het ophalen van een investering. Als je het wereldwijd wilt gaan maken als softwarebedrijf, ligt het voor de hand om naar Silicon Valley te gaan. Amerika is de grootste en meeste professionele markt voor software. Bovendien is het de enige plek waar veel serieuze investeerders zijn.”

Hoe is het leven in Amerika?

“Het is alles behalve eenvoudig om naar Amerika te verhuizen, je krijgt niet zomaar een werkvisum. Ik heb nu eindelijk een tijdelijke werkvergunning en kijk ernaar uit om me fulltime te richten op Strongloop. Ik ga wonen in San Francisco. Supertof natuurlijk, maar ook erg duur. Niet-technische mensen met een lager salaris kunnen er eigenlijk niet meer wonen. De bevolking is daardoor niet zo divers als in bijvoorbeeld Amsterdam. Verder vind ik het moeilijk dat ik nog niet zo veel mensen persoonlijk ken. Maar ik kijk erg uit naar het altijd zonnige weer.”

Wat vind je leuk aan Silicon Valley?

“Er zijn hier heel veel slimme mensen. Het klinkt een beetje blasé, maar daardoor heb je altijd gesprekken ‘op niveau’. Iedereen is gemotiveerd en wilt echt iets neerzetten. Het barst daardoor van de positieve energie. Verder is Silicon Valley het walhalla voor software-ontwikkeling, dus voor mij een plek om veel te leren. ”

Wat vind je minder leuk?

“Eigenlijk hetzelfde als wat het zo leuk maakt, alles is op niveau en tempo. Alles en iedereen draait om start-ups, dat is soms best vermoeiend. Iedereen is altijd ‘on the move’ en de druk is hoog. Er wordt hard gewerkt, je kan nooit een maandje stilzitten. Verder kennen mensen mij in Silicon Valley. In Amsterdam ben ik een nobody, maar als ik daar in Starbucks zit spreken mensen me aan. Strongloop is veelbelovend dus mensen volgen ons. Enerzijds cool, want je wordt gevraagd om praatjes te houden voor groot publiek. Anderzijds ben ik echt niet het type om beroemd te zijn. Ik word er ongemakkelijk van als iemand tegen me praat alsof ik briljant ben. Geef mij maar de anonieme grachten van Amsterdam.”

En de dresscode van The Valley?

“Dress down. In Silicon Valley moet je er eigenlijk zo lelijk mogelijk bij lopen, anders neemt niemand je serieus, haha. Investeerders doen nog net een jasje aan, maar that’s it. Iedereen draagt een te wijde spijkerbroek en T-shirt, liefst met het logo én de slogan van je bedrijf. Of nog erger, elke dag in je hoodie. Zelf kies ik dan liever voor een mooie spijkerbroek en een goed casual overhemd. Ik vind het grappig dat Amerikanen kleding met logo’s van events echt cool vinden. In Nederland kun je je toch niet voorstellen dat je serieus rondloopt in een polo van je laatste zakelijke conferentie?”

“Doe mij maar een spijkerbroek met een goed casual overhemd.”

Bert Belder klant bij House of Einstein Lees alle verhalen van onze klanten